Apple търси първите си слушалки за следващия новаторски продукт

Самопровъзгласилият се за “луд учен” Бертран Непвеу искаше да отпие глътка бира, но не можа да види бутилката, докато носеше слушалките за виртуална реалност на стартъпа си.

Така че инженерът с дредове потърсил решение да не може да вижда реални обекти, докато се потапя във виртуален свят. Неговата компания Vrvana използва повторно камерите в своя прототип “Тотем”, който е проектиран да открие позицията на потребителя, за да позволи на потребителите да виждат и заобикалящата ги среда.

Пробивът накара Apple да придобие Vrvana за 30 милиона долара през 2017 г. Това придобиване е само една от дузината покупки в областта на виртуалната и разширената реалност, които производителят на iPhone направи през последните шест години.

Собствените слушалки на Apple, дългоочакваната кулминация на всички тези сделки и огромни инвестиции в изследвания и разработки, се оформят като най-големият нов продукт след iPhone.

Световната конференция за разработчици на Apple в Сан Франциско на 6 юни може да бъде последното голямо събиране на компанията за 2 милиарда долара преди представянето на слушалките тази есен, което й дава последен шанс да събере феновете заедно и да начертае пътя за ново поколение компютърен хардуер.

Малко се знае за новия продукт на Apple, но се очаква „преходната“ видео система на Vrvana да бъде ключова характеристика. Идеята е затвореният свят на VR слушалките да се обърне на главата си, което позволява на устройството да позволи на потребителите да виждат и физическия свят около тях, насложен с цифрови изображения.

„Преработихме всичко, за да обединим AR и VR, за първи път, в едно устройство“, каза Непвеу, който отказа да говори за работата си, докато беше в Apple, преди да напусне миналата година.

Подобен напредък доведе до увереност, че Apple може отново да пусне устройство, което може да трансформира технологичната, медийната и развлекателната индустрия, както правеше преди с iPod, iPhone и iPad.

„Мисля, че има начин да го направиш [won’t] Имам нужда от вашия телефон и [augmented reality] очилата ще се развият, за да станат следващата изчислителна платформа“, каза Кристиано Амон, главен изпълнителен директор на Qualcomm, доставчик на чипове за най-големите производители на устройства в света, включително Apple, Samsung и компанията майка на Facebook Meta.

Докато малко анализатори очакват AR да стане масово за една нощ, изследователите на Citi очакват 1 милиард души – приблизително броят на потребителите на iPhone днес – ще носят слушалки до 2030 г., поддържайки пазар със стойност до 2 милиарда долара приходи.

За да постигнат тази висока цел, Apple и нейните съперници от Силиконовата долина се надпреварват да решават технически предизвикателства. За мнозина начинът, по който виртуалната реалност изолира потребителите от света, е неудобен и антисоциален. Някои потребители се оплакват, че се чувстват уязвими или глупави, когато носят обемисти слушалки. Достатъчно геймъри са наранени от „най-добрите VR сривове“, за да се разпространят в YouTube.

Тези проблеми доведоха до това, че съществуващите слушалки, направени от групи като Meta, остават нишов продукт с малко редовни потребители, различни от геймърите.

Тимони Уест, вицепрезидент на нововъзникващите инструменти в Unity, компания за софтуер за видеоигри, която работи в тясно сътрудничество с разработчиците на приложения на Apple и iPhone, нарича това „най-големият проблем“ във VR.

Повечето хора нямат голям интерес да носят нещо, което Уест оприличава на маска за гмуркане. „Все още може да е малко страшно“, казаха те. “И за клас от хора, които искат да могат да виждат всички останали в космоса с тях, тогава това не е добро начало.”

Пазарът на VR все още е малък в сравнение с компютрите и смартфоните, но в момента е доминиран от Meta. Продажбите на слушалките Quest 2 достигнаха приблизително 10 милиона единици миналата година, което дава на Meta 78 процента от пазара на виртуална реалност, според изследователската къща IDC. Това дава на Meta значително предимство пред Apple в разбирането какво искат потребителите и привличането на разработчици на приложения към своята платформа.

Сега Meta има 17 000 служители, работещи по технологията “metaverse”, с бюджет от около 3 милиарда долара на тримесечие. Марк Зукърбърг каза, че неговите слушалки от висок клас “Cambria”, друго хибридно VR/AR устройство с видео трансфер, подобно на тези, за които се говори за първото устройство на Apple, ще пуснат на пазара по-късно тази година.

Тази инвестиция прави малко вероятно първите слушалки на Apple скоро да направят с Quest това, което iPhone направи с BlackBerry.

„Не сме близки до [Apple chief executive] Тим Кук излезе на сцената и каза: „това е устройството, което замества вашия смартфон“, казва Сам Коул, главен изпълнителен директор на FitXR, фитнес приложение за виртуална реалност.

Необходими са множество иновации в различни области като захранването на батерията, потребителския интерфейс и физическия комфорт, за да могат слушалките за VR и AR да преминат от нишови приложения за игри и да станат част от ежедневието на десетки милиони хора.

Когато Apple създаде iPhone, най-големият му пробив беше замяната на физическата клавиатура с мултитъч екран.

Мат Тълис, старши изпълнителен директор в стартиращата компания UltraLeap, подкрепяна от Tencent, прогнозира, че използването на естествени жестове с ръце, а не на игрови контролери или джойстици, ще бъде от съществено значение за масовата разширена реалност. „Ръчното проследяване ще бъде за [AR] какво беше мултитъч за iPhone“, каза той.

Типатат Ченавасин, инвеститор във виртуална реалност във Venture Reality Fund, заяви, че очаква първите слушалки на Apple да бъдат скъпо устройство, насочено към професионални дизайнери и разработчици, същите клиенти, които за първи път приеха Macintosh преди десетилетия. „Това не е времето за iPhone, това е времето за Mac“, каза той.

Предимствата на Apple пред Meta се виждат в нейния опит в комбинирането на услуги, софтуер и хардуер, включително проектирането на собствени ултраефективни чипове. Освен това разполага с армия от милиони разработчици на приложения за iPhone, готови да пренапишат софтуера си, за да работи на това, което се говори, че се нарича платформата на Apple “RealityOS”.

Сахар Фикухи, основател на ARki, AR приложение за iPhone за гледане на 3D архитектурни модели, експериментира с Microsoft Hololens, но каза, че само платформата на Apple може да достигне до по-широка аудитория.

„Уверени сме, че Apple ще бъде компанията, която произвежда слушалки с привлекателност за масовия пазар“, каза той.

Add Comment